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上野動物園ゾウ秘話(2)

公開日: : 最終更新日:2012/05/28 辺境動物記

 それは上野動物園最初のゾウ使いの話だ。
 上野動物園に初めてゾウがやってきたのは大正13年(1924年)。
 インド象のジョンとトンキーである。
 二頭とも仔ゾウだったので、人によく慣れた。動物園では、この仔ゾウに芸を仕込むためにマメット・エリーというインド人のゾウ使いをどこからか探してきた。
 マメットさんはすぐさまゾウに足を折ることと敬礼することを仕込み、これが大変な人気を呼んだ。大正14年4月3日の神武天皇祭には一日で3万人が見物に来たという。
 ところが、その翌々日、四谷警察署から刑事がロシア人を連れてやってきて、マメットさんを拘引してしまった。
 実は、彼はインド人ではなく、本名マホメット・バセノワという亡命ロシア人で、「偽名を使った犯罪者」だった。
 マメット、いやバセノワさんは顔にすすを塗ってインド人に化けていた…。
 まったく冗談みたいな話だ。顔にすすを塗るって、ふつうわかるだろう。
 いくら数日間しか勤務しなかったとはいえ、気づかない上野動物園の人もどうかしている。日本も牧歌的な時代だったのだ。
 本書では、この偽インド人のロシア人については、これ以上触れていない。
 しかし、私はすごく気になった。
 どうして、 亡命ロシア人なのに、ムスリムの名前なのか? だいたい、亡命していた犯罪者とは何者か?
 それが最近別の本を読んでいてわかった。
 (つづく)

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